Zurück in die Wildnis: eine Woche auf der Zapata Ranch in Colorado

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Weite öde Landschaften, epische Viehstürme, berüchtigte Revolverhelden und einsame Helden wie Gary Cooper, John Wayne, William S Hart und Clint Eastwood. Der Mythos des Cowboys ist unauslöschlich mit den Zelluloid-Tropen und Charakteren des großen amerikanischen Westerns verbunden. Dann kam der in Jeans gekleidete, Stetson tragende Marlboro-Mann der 70er Jahre – ein dauerhafter, wenn auch klischeehafter Archetyp der Cowboy-Kultur, der sich in unser kollektives Gedächtnis eingebrannt hat: grübelnd, rätselhaft und knallhart.

Das Wort „Cowboy“ klingt heute wie ein Anachronismus, insbesondere angesichts der breiteren Verwendung von Begriffen wie „Rancher“ und „Wrangler“, um Männer und Frauen zu beschreiben, die den Ranch-Lebensstil leben. Aber auf der Zapata Ranch in Süd-Colorado haben sich Cowboys stolz als landwirtschaftliche Naturschützer oder „Land Stewards“ neu erfunden, die traditionelle und nachhaltige Methoden anwenden, um Vieh zu erzwingen und die Ranch wie ihre Vorfahren zu betreiben, während sie gleichzeitig eine Landschaft mit atemberaubender Biodiversität unterstützen, die reich an hohen Wüstenrasen, Alpenwälder, Feuchtgebiete, Sanddünen und saftige Wiesen.

Die Zapata Ranch ist nicht leicht zu erreichen: Fast vier Stunden südlich von Denver und 30 Minuten von der nächsten (kleinen) Stadt entfernt – Blanca, die nur einen Supermarkt hat, der die obligatorischen Stetsons und Cowboystiefel führt – sie ist von der Zivilisation abgeschottet. Es ist spät, als ich mit meiner 11-jährigen Tochter ankomme, und das umliegende San Luis Valley hat eine trostlose, windige Atmosphäre, die an die verschneite Bergstadt Lahood in Clint Eastwoods Film Pale Rider von 1985 erinnert. Erst am Morgen offenbart sich die Dramatik der Landschaft; ein optischer schichtkuchen der farbe, beginnt es mit kilometerlangen staubigen geländes und erstreckt sich in eine decke aus ockerfarbenen weiden und alpenwäldern. Darüber hinaus flankieren die riesigen Hügel des Great Sand Dunes National Park and Preserve den Fuß der schneebedeckten Berge der Sangre de Cristo Range, darunter acht der berühmten „Fourteeners“ Colorados – Gipfel mit einem Gipfel von über 14.000 Fuß in Höhe – die die Skyline des Staates dominieren. Die erdige, geschichtete Natur des Panoramas verleiht dieser wilden 100.000 Hektar großen Weite einen Hauch von Jenseitigkeit, als ob Sie auf eine riesige Kinoleinwand blicken, mit einer Farbpalette, die mit der eines Wes-Anderson-Films konkurrieren kann.



Die Zapata Ranch gehört der Nature Conservancy – der weltweit größten gemeinnützigen Naturorganisation – und wird von Ranchlands verwaltet, die mehrere Ranches im amerikanischen Südwesten betreibt. Letzteres Unternehmen wurde von Duke Phillips gegründet, einem Viehzüchter der dritten Generation mit einem dicken Chevron-Schnurrbart – denken Sie an Sam Elliott in The Big Lebowski – der glaubt, dass die Viehzucht als eine der großen Traditionen Amerikas erhalten bleiben sollte. Dieser neue „Cowboy-Naturschützer“ sieht Bildung als entscheidend für Nachhaltigkeit und Langlebigkeit an – als solcher hat er das Geschäft von Ranchlands diversifiziert, um eine breite Palette von Besuchern anzusprechen, vom Laien bis zum erfahrenen Reiter und Abenteurer. Es gibt Foto- und Kunstworkshops mit Massage- und Yoga-Sitzungen sowie Aktivitäten vor Ort wie Naturwanderungen, Fliegenfischen und Wildbeobachtungen.

Für diejenigen, die dabei bleiben möchten, gibt es viele adrenalingeladene Aktivitäten, um Ihren Mut zu testen. Meine Tochter und ich haben uns für das Reiterlebnis angemeldet, mit Cowboys reiten und die Pferdeherde der Ranch zusammenfassen. City Slickers ist das nicht: Du musst im Sattel sowohl souverän als auch kompetent sein. Die Reit- und Ranch-Erlebnisse hier sind immersiv und praktisch – Sie sind gekommen, um Ihren Beitrag zu leisten und sich zu amüsieren. Das Zuhause für unseren viertägigen Aufenthalt ist eine gemütliche Blockhütte, die Teil des ursprünglichen Ranch-Gehöfts aus dem 19. Jahrhundert ist, umgeben von Pappeln und mit weitem Blick auf die Sanddünen und die dahinter liegende Bergkette.

Hausgemachte und herzhafte westliche Küche wird serviert, um Sie für einen Reittag vorzubereiten. Unser erstes Abendessen besteht aus Maiskuchen und einem leckeren Cottage Pie aus auf der Ranch aufgezogenen Bisons. Claire, eine gebürtige Marylanderin, beschreibt das Programm des nächsten Tages. Keine Sorge, das ist kein richtiges Cowboy-College, sagt sie. Das Frühstück ist um 7 Uhr morgens und wir fahren erst um 8.30 Uhr los.

Die Pferde hier – eine Mischung aus American Quarter Horses, Mustangs und American Paint Horses mit ihren melierten Fellmustern – sind kleiner und stämmiger als europäische Rassen. Alle sind gut für lange Strecken, manchmal bis zu 80 Kilometer pro Tag. Meine Tochter Lily verliebt sich sofort in ihres, ein kastanienbraunes Paint Horse namens Riba, während ich Marianne, ein flinkes Quarter Horse, reiten soll. Claire überprüft unsere Reitkünste, dann laden wir die Pferde auf einen Anhänger und fahren auf grünere Weiden.

Viele der Tiere des San Luis Valley sind einzigartig in diesem Teil der Welt, darunter der Große Sanddünen-Tigerkäfer mit seiner charakteristischen geigenförmigen Zeichnung. Sie können auch Greifvögel, Schwarzbären, Hasen, Berglöwen, Hornschafe, Stachelschweine, Kojoten und die einheimischen Maultierhirsche sehen, die wegen ihrer liebenswerten übergroßen Ohren so genannt werden. König dieser Ranch in Colorado ist jedoch der mächtige Bison. Zweitausend dieser vom Aussterben bedrohten Tiere – eine der größten Herden in den USA – durchstreifen frei über 50.000 Hektar Land und werden nur einmal im Jahr im November gesammelt, um eine Überweidung zu verhindern.

Diese risikoreiche Eingewöhnung dauert etwa sechs Tage, in denen eine Handvoll erfahrener Viehzüchter sie zu Pferd über kilometerlanges Gelände führen, manchmal gefährliche Schluchten durchqueren und ihr Leben an der Seite dieser edlen, aber oft unberechenbaren Kreaturen riskieren. In der Lage, beim Aufladen 40 Meilen pro Stunde zu erreichen, kann ein Bison einem Pferd leicht davonlaufen. Darüber hinaus kann ein ausgewachsener Bulle bis zu 2.000 Pfund wiegen und über 6 Fuß groß werden. Einige werden an andere Viehzüchter verkauft, um sicherzustellen, dass ihre Anzahl im Verhältnis zum Land auf einem nachhaltigen Niveau bleibt; die Gewinne fließen dann in die Aufrechterhaltung des Geschäfts. Die Ranch verwendet auch eine kleine Anzahl von Bisons für Gourmetfleisch.

Zehn Millionen der Tiere streiften einst frei durch Amerikas Great Plains, entlang einer Strecke, die sich von New Mexico im Süden bis Dakota im Norden erstreckte. Aufgrund der aggressiven Jagd, der Indianerkriege und des Ausbaus der Transcontinental Railroad Mitte bis Ende des 19. Jahrhunderts waren die Bisons vom Aussterben bedroht, und um die Jahrhundertwende lebten nur noch 300 in freier Wildbahn. Heute hat sich ihre Zahl dank Naturschutzbemühungen und Kreuzungen mit Hausrindern auf rund 500.000 weltweit deutlich erholt. Bei Ranchlands haben sie erfolgreich das Rindergen aus der Herde gezüchtet. Ihre DNA besteht jetzt zu 99,97 % aus Bison, fast genetisch rein; so rein, dass überschüssiges Vieh an andere Züchter verkauft wird.

Ein Teil unseres Reitabenteuers ist darauf ausgerichtet, diese großartigen Kreaturen aus nächster Nähe zu bewundern. Dazu fahren wir zu einem verlassenen Gehöft in der Wüste. Es ist Ende April, aber die Berge sind noch immer schneebedeckt. Der Himmel ist grau und unheilvoll geworden, und der Wind hat aufgefrischt, sodass die alten Holzschindeln des Hauses knarren. Es ist eine desolate Umgebung, die für einen Zelluloid-Showdown à la Tarantinos Western The Hateful Eight aus dem Jahr 2015 geeignet ist, der etwa 300 Meilen von hier entfernt in der Nähe des Skiparadieses Telluride gedreht wurde. Aber es gibt keine Kopfgeldjäger, die sich hinter alten Saloontüren verstecken, sondern nur 50 Bisons, die friedlich in der Ferne grasen. Wir kommen bis auf 50 Meter an die Tiere heran, die genauso beeindruckend aussehen wie in den Filmen.

Als nächstes entdecken wir in der Ferne eine Versammlung von 100 oder mehr Elchen, die Claire als die größte Herde bezeichnet, die sie je gesehen hat. Und ein einsamer Kojote patrouilliert in einiger Entfernung auf seinem Territorium und hält sich umsichtig von unseren Pferden fern, während ein unbekümmerter Truthahnbussard über uns hinwegschwebt. Claire weist dann auf die Markierungen einer Rotluchsspur im Schnee hin, aber sie speichert das Beste für die Ewigkeit: Zurück auf dem verlassenen Gehöft hebt sie ein Holzbrett, um Hunderte von Strumpfbandnattern zu enthüllen, die sich zu einer brodelnden Masse auf dem Boden zusammengerollt haben.

Die Nordseite der Ranch ist wegen der Vielfalt der Tierwelt als 'amerikanische Serengeti' bekannt. Der April ist eine ideale Zeit, um Antilopen, Elche, Hirsche und Kraniche zu beobachten, die aus dem Sand Creek trinken, einem frei fließenden Bach, der im Frühjahr aus dem schmelzenden Schnee der Sangre de Cristo Mountains gespeist wird. Wir galoppieren entlang des Baches und des frisch schneebedeckten Sandes, dann bringen wir unsere Pferde auf die 750 Fuß Sanddünen, um sie zu bremsen.

Es ist ein schneller Übergang von der frostigen Tundra zu einer Sahara-ähnlichen Umgebung. Aber dieses Element der Überraschung und Unvorhersehbarkeit macht die Zapata Ranch aus: ein Ort, an dem die Natur respektiert und verstanden werden muss, um sie zu genießen. Auf der Rückfahrt nach Denver erzählt mir meine Tochter, die von den Streitern ermutigt wurde, jede Herausforderung souverän anzunehmen, Daddy, das war eine der besten Erfahrungen meines Lebens. Ich habe bereits unsere Namen für das Viehbranding-Camp der Zapata Ranch im nächsten Mai eingetragen.

Informationen finden Sie unter ranchlands.com ; Instagram: @ranchlands

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